Kadal Seukuran Anjing Ini Menyebar Melalui Tenggara AS – Jauh di dalam Everglades, penyerang rakus dengan sisik berbintik-bintik menarik mengambil alih. Tegu hitam-putih Argentina, kadal besar yang dapat tumbuh hingga empat kaki panjangnya, telah berkembang biak secara luas di seluruh Florida Selatan. Tapi tidak berhenti sampai disitu. Penjajah ini mulai bermunculan di seluruh bagian tenggara Amerika Serikat, menimbulkan potensi ancaman bagi spesies dan petani asli.

Kadal Seukuran Anjing Ini Menyebar Melalui Tenggara AS

Makhluk ini, asli Amerika Selatan, adalah omnivora, makan apa saja dengan nilai gizi yang dapat dimasukkan ke dalam mulut mereka. Mereka akan mengunyah telur hewan yang bersarang di darat seperti burung dan reptil, termasuk penyu yang terancam punah. Mereka akan mengemil merpati dan hewan kecil lainnya. Mereka akan mengambil stroberi dan buah serta sayuran lain yang tumbuh rendah ke tanah.

Dan mereka sangat kuat, membuat penyebarannya sulit dikendalikan atau dikurangi begitu spesiesnya menjadi mapan.

Meskipun tegus telah berkembang biak di Florida Selatan selama lebih dari satu dekade — setelah melarikan diri dari penangkaran atau dilepaskan oleh pemilik hewan peliharaan — mereka baru saja menyebar ke setidaknya dua kabupaten di Georgia. Dan selama beberapa bulan terakhir, reptil tersebut telah terlihat di empat kabupaten di Carolina Selatan, di mana para ahli biologi menduga mereka mungkin juga bereproduksi. Ada juga laporan terisolasi tentang keberadaan mereka di Alabama, Louisiana, dan Texas, serta populasi yang mapan di Florida Tengah.

Bagi mereka yang suka memelihara hewan eksotis, tegus yang cerdas dan jinak menjadi hewan peliharaan yang banyak dicari. Sebagian besar di AS adalah produk dari peternak Amerika, tetapi antara tahun 2000 dan 2010 saja, lebih dari 79.000 tegus hidup diimpor dari Amerika Selatan, kata Amy Yackel Adams, ahli biologi dari Survei Geologi AS yang mempelajari hewan tersebut. Meskipun hanya sebagian kecil hewan yang lolos atau dilepaskan, ahli biologi yakin masalahnya semakin parah.

Jika lebih banyak hewan dilepaskan, “ada potensi populasi yang sangat besar di alam liar,” kata Adams.

Sebuah studi tahun 2018 yang dilakukan oleh USGS menggunakan informasi tentang tegus di Amerika Selatan untuk memprediksi kemungkinan ekspansi mereka di AS. Menurut Adams, “seluruh bagian tenggara Amerika Serikat berisiko. Sebagian besar daerah ini memiliki iklim yang cocok untuk tegus.” Sampai saat ini, belum ada perkiraan resmi tentang berapa banyak tegus yang hidup di AS.

Tegus tumbuh subur di hutan dataran tinggi dan padang rumput, terutama di daerah yang menerima curah hujan musiman yang besar, seperti hutan kayu keras dan pinus subtropis Florida. Karena perubahan iklim menyebabkan zona klimatologi tropis dan subtropis bergeser ke utara, kisaran yang cocok untuk tegus di Amerika Utara mungkin juga melebar, kata Adams.

Para peneliti paling prihatin tentang kebiasaan pemangsa tegus, makan telur. Di Venezuela, mereka dikenal karena menyelinap ke kandang ayam untuk mencuri telur, membuat mereka diberi nama el lobo pollero, “serigala ayam”. Peternak unggas AS harus waspada.

Jika tegus terus menyebar ke seluruh Tenggara, kata Adams, mereka dapat mengancam banyak hewan yang bersarang atau hidup di tanah, termasuk ular indigo Timur, yang terdaftar sebagai terancam di bawah Undang-Undang Spesies Terancam Punah. Adams juga khawatir mereka akan memakan telur penyu gopher — spesies terancam lainnya — aligator Amerika, buaya Amerika, dan banyak lagi.

Bisakah mereka dihentikan?

Tegus kuat, mampu menahan suhu yang lebih dingin daripada beberapa reptil lain karena mereka dapat menaikkan suhu tubuh mereka hingga 18 derajat Fahrenheit di atas suhu lingkungan. Jika cuaca menjadi terlalu dingin di musim dingin, mereka dapat menjadi brumate, hibernasi versi reptil, menjadi lamban dan bersembunyi di liang yang telah mereka curi dari kura-kura gopher atau hewan penggali lainnya.

Mereka dapat pulih dengan cepat dari ancaman, seperti perburuan. “Pada 1980-an, tegu adalah reptil yang paling banyak dieksploitasi di dunia,” kata Lee Fitzgerald, profesor zoologi di Texas A&M University. Selama itu, sekitar dua juta kulit tegu diekspor dari Argentina setiap tahun untuk perdagangan kulit. “Namun tidak ada tempat mereka diburu untuk pemusnahan lokal,” kata Fitzgerald.

Untuk mengekang kubu tegus dan selanjutnya menyebar di AS, pejabat satwa liar dan lainnya di negara bagian di mana tegus telah menguasai sedang mencari solusi.

Tahun ini saja di Florida Selatan, perangkap yang dipasang oleh USGS menangkap lebih dari 900 tegus di dekat Taman Nasional Everglades. Namun menurut Adams, belum ada tanda-tanda penurunan jumlah tegu di kawasan tersebut. Sebelum mereka dapat merevisi rencana penghapusan tegu, USGS perlu memahami kelompok yang tinggal di lembah. Untuk melakukan ini, mereka telah memberi tag radio pada kadal dan melacak kebiasaan mereka.

Di Georgia, ahli biologi negara bagian telah bekerja untuk menjebak tegus di Toombs dan Tattnall County, sebelah barat Savannah, dan melaporkan bahwa mereka menemukan lebih sedikit hewan. Daniel Sollenberger, ahli herpetologi dari Departemen Sumber Daya Alam Georgia, mengatakan negara bagian mungkin telah menangkap masalah tegu pada waktunya.

“Kami telah menjebak mereka selama beberapa tahun sekarang,” kata Sollenberger. “Kami membawa sekitar selusin tahun lalu dan sekitar setengah lusin tahun ini. Bisa jadi jumlahnya lebih sedikit sekarang, setidaknya di lokasi itu.”

Bagian dari solusi di Georgia adalah melibatkan penduduk negara bagian dalam kampanye kesadaran, mendorong mereka untuk melaporkan penampakan tegu. The Georgia Reptile Society memiliki Tegu Task Force, di mana penduduk dapat mengirimkan foto tegus yang dicurigai untuk identifikasi. Begitu mereka mengidentifikasi tegu, relawan masyarakat menjebak hewan tersebut dan membawanya ke fasilitas penyelamatan. Mereka kemudian diberikan kepada orang-orang yang menginginkannya sebagai hewan peliharaan.

“Kami melakukan segala yang kami bisa untuk mendapatkan hewan itu, menangkapnya, dan mencoba untuk mengembalikannya,” kata Justyne Lobello, presiden dari Georgia Reptile Society.

“Kami ingin membantu mengeluarkan mereka dari habitat semanusiawi mungkin. Ini membantu bahwa kami memiliki daftar tunggu yang panjang dari orang-orang yang menginginkannya sebagai hewan peliharaan.”

Kadal Seukuran Anjing Ini Menyebar Melalui Tenggara AS

Meskipun demikian, cara terbaik untuk mengatasi masalah ini adalah dengan mencegah penyebarannya ke alam liar sejak awal, kata para ahli. Beberapa negara bagian seperti Alabama telah memberlakukan undang-undang yang melarang impor hewan, dan yang lainnya mungkin akan mengikuti. Sementara itu, beberapa ahli biologi telah memperingatkan agar tidak memiliki hewan ini sama sekali.…